Nella giornata di ieri una navicella spaziale della NASA è riuscita a recuperare del materiale da un asteroide antico di miliardi di anni

nasa asteroide
Nel pomeriggio di ieri, un’astronave della NASA a più di 300 milioni di chilometri dalla Terra ha toccato con successo la superficie di un asteroide, nel tentativo di afferrare una manciata di sassolini e polvere dalla roccia spaziale. I dati della navicella spaziale hanno confermato che il veicolo ha effettivamente toccato l’asteroide ieri, ma la NASA non sa ancora se si sarà riusciti a prelevare un frammento di materiale.

Atterraggio dichiarato“, ha annunciato un controllore di missione quando il team ha ricevuto i dati che confermavano la manovra. “Campionamento in corso“. La notizia del successo è stata accolta con applausi da parte degli ingegneri che hanno seguito la procedura.

La navicella spaziale che ha appena toccato l’asteroide è OSIRIS-REx, e questa manovra di campionamento è in corso da anni. Lo scopo principale della navicella spaziale è quello di portare un campione incontaminato di un asteroide sulla Terra, in modo che gli scienziati possano studiare il materiale in laboratorio. Gli asteroidi sono considerati come resti primordiali del primo Sistema Solare – oggetti che sono rimasti relativamente immutati dall’alba dei pianeti. L’analisi di un minuscolo pezzo di un asteroide potrebbe dare agli scienziati una ricchezza di conoscenze sui tipi di materiali che erano presenti quando il Sistema Solare era appena iniziato.

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Ma se tutto è andato bene con il campionamento, il bottino di OSIRIS-REx sarà davvero sostanzioso. Il team della missione spera di raccogliere fino a 60 grammi di materiale dall’asteroide bersaglio della navicella spaziale, di nome Bennu. Se OSIRIS-REx ha preso tutto quel materiale, sarà il più grande campione mai raccolto da un asteroide – e il più grande campione di materiale raccolto da un altro corpo spaziale dopo le missioni Apollo. Altre due missioni giapponesi hanno già campionato asteroidi in precedenza, ma i loro erano nell’ordine dei milligrammi. E OSIRIS-REx potrebbe ottenere molto di più, con la capacità di raccogliere fino a 2 chilogrammi di campioni di asteroide.

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Per raccogliere il campione, la navicella spaziale OSIRIS-REx è dotata di un lungo e sottile braccio robotico, con un dispositivo cilindrico di raccolta attaccato all’estremità. Questo pomeriggio, la navicella spaziale è scesa sulla superficie di Bennu con il braccio allungato e ha toccato delicatamente l’asteroide per pochi secondi. Proprio mentre il braccio entrava in contatto, il veicolo ha rilasciato un’esplosione di azoto gassoso che, si spera, abbia agitato le rocce sulla superficie dell’asteroide.

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Questo avrebbe dovuto spingere una quantità considerevole di materiale nel collettore all’estremità del braccio. Anche OSIRIS-REx ha dovuto fare tutto questo da solo, dato che un solo segnale radio impiega attualmente più di 18 minuti per arrivare dalla Terra.