Gli scienziati credono di aver finalmente scoperto la misteriosa ragione per cui una delle città più potenti della civiltà Maya è stata abbandonata dai suoi abitanti.

maya rovine

Tikal, in Guatemala, è stata abbandonata più di mille anni fa ed è stata riscoperta solo nel 1853. La città era fiorita tra il 300 e l’850 d.C. ed era conosciuta dagli stessi Maya come Mutul.

Tra il 200 e il 900 d.C. la città dominò gran parte della regione maya politicamente, economicamente e militarmente ma nonostante tutto questo, il suo regno finì bruscamente quando il sito fu abbandonato dalla popolazione alla fine del X secolo.

Ora nuove ricerche hanno rilevato la presenza di livelli tossici di inquinamento nei bacini idrici nel cuore della città. L’acqua era diventata imbevibile dopo la siccità del IX secolo, hanno detto i ricercatori dell’Università di Cincinnati.

I ricercatori hanno trovato livelli tossici di mercurio e alghe in quattro serbatoi centrali a Tikal, con analisi geochimiche che hanno scoperto che i due serbatoi più vicini al palazzo della città e al tempio contenevano livelli estremamente alti e tossici di mercurio.

La conversione dei giacimenti centrali di Tikal da luoghi in grado di mantenere la vita a luoghi che provocano malattie avrebbe contribuito, sia dal punto di vista pratico che simbolico, a portare all’abbandono di questa magnifica città“, ha affermato lo studio.

I ricercatori hanno fatto risalire la contaminazione a un pigmento che i Maya usavano per adornare edifici, argilla e altri beni.

Durante i temporali, il mercurio contenuto nel pigmento si è infiltrato nei serbatoi dove si è depositato negli anni in strati di sedimenti, il che significa che il successo della città ha contribuito notevolmente alla sua caduta.

Lo studio è stato pubblicato sulla rivista naturalistica Scientific Reports.

Archeologi e antropologi hanno cercato di capire cosa sia successo ai Maya per 100 anni“, ha detto David Lentz, professore di scienze biologiche e autore principale dello studio.

I ricercatori hanno campionato il sedimento in 10 serbatoi all’interno della città e hanno condotto un’analisi sul DNA antico trovato nel sedimento stratificato di quattro di essi.

Il consumo di quest’acqua, in particolare durante la siccità, avrebbe fatto ammalare la gente anche se l’acqua fosse stata bollita, ha detto Lentz.

“Abbiamo trovato due tipi di alghe blu-verdi che producono sostanze chimiche tossiche. La cosa negativa è che sono resistenti all’ebollizione e quindi rendeva l’acqua di questi serbatoi tossica da bere”, ha detto.

I ricercatori dell’Università di Cincinnati hanno detto che è possibile, ma improbabile, che i Maya usassero questi serbatoi per bere, cucinare o irrigare.

L’acqua avrebbe avuto un aspetto orribile e un sapore sgradevole“, ha detto Kenneth Tankersley, professore associato di antropologia presso il College of Arts and Sciences della UC.

Ci sarebbero state queste grandi fioriture di alghe blu-verde e nessuno avrebbe voluto bere quell’acqua”.

I ricercatori hanno trovato livelli più bassi, ma ancora tossici, di mercurio nei sedimenti provenienti da serbatoi più lontani chiamati Perdido e Corriental, che avrebbero anche fornito acqua potabile ai residenti della città durante il IX secolo.

I ricercatori dicono che un pigmento popolare usato sui muri di gesso e nelle sepolture cerimoniali era derivato dal cinabro, un minerale di colore rosso composto da solfuro di mercurio che i Maya estraevano da un vicino elemento vulcanico conosciuto come la Formazione di Todos Santos.

Un attento esame del sedimento del serbatoio con una tecnica chiamata spettrometria a fluorescenza a raggi X  ha scoperto che questo pigmento era la fonte del mercurio nell’acqua.

Si ritiene che una combinazione di fattori economici, politici e sociali abbia spinto la gente ad abbandonare la città e le fattorie adiacenti. Ma senza dubbio anche il clima ha giocato un ruolo fondamentale, ha detto Lentz.

Hanno una stagione secca prolungata. Per una parte dell’anno è piovoso e umido. Il resto dell’anno, è davvero asciutto e quasi senza precipitazioni. Quindi hanno avuto un problema a trovare l’acqua“.