In un importante cambiamento di politica all’interno della NASA, l’agenzia spaziale sta rendendo possibile al proprio personale – compresi gli astronauti – di volare su veicoli spaziali suborbitali commerciali.

virgin rocket


Questi razzi sono progettati per volare fino ai “confini” dello spazio e poi ritornare, dando ai passeggeri brevi esperienze di assenza di gravità. L’agenzia spera di ampliare le opzioni di volo per i suoi astronauti e ricercatori, investendo nel settore spaziale commerciale.

Oggi la NASA ha pubblicato una richiesta di informazioni su tutti i modi in cui gli astronauti e i dipendenti della NASA potrebbero trarre vantaggio dal fatto di volare su questi brevi viaggi nello spazio. Un possibile vantaggio è quello di migliorare l’addestramento degli astronauti, dando agli esploratori un’esperienza extra su cosa significa salire nello spazio in un veicolo a razzo e galleggiare in microgravità. In questo modo sono meglio preparati a volare in orbita.

La NASA pensa anche che gli astronauti e i ricercatori delle agenzie potrebbero volare con esperimenti progettati per l’ambiente spaziale. Questi potrebbero anche aiutare a testare l’hardware destinato ad essere usato nello spazio, per vedere se regge in situazioni di microgravità.

L’obiettivo è che la NASA diventi ancora una volta un cliente dell’industria del volo spaziale commerciale, acquistando posti su voli suborbitali nello spazio. Funzionerebbe un po’ come il (NASA’s Commercial Crew Program), dove la NASA acquista posti su due navicelle spaziali di produzione privata – SpaceX’s Crew Dragon e Boeing’s CST-100 Starliner – entrambi progettati per portare gli astronauti da e verso la Stazione Spaziale Internazionale (ISS). C’è però una grande differenza. La NASA aveva parzialmente finanziato lo sviluppo dei due veicoli Commercial Crew. Con questo nuovo programma, la NASA non ha finanziato lo sviluppo di alcun veicolo spaziale suborbitale.

È degno di nota che nessun fondo della NASA sia stato utilizzato per lo sviluppo di veicoli suborbitali, ma possiamo partecipare al mercato come acquirenti”, ha detto Phil McAlister, direttore dello sviluppo dei voli spaziali commerciali della NASA, in una dichiarazione. “L’industria aerospaziale statunitense sta dimostrando ancora una volta di essere tecnicamente e finanziariamente in grado di sviluppare sistemi spaziali sicuri, affidabili ed economici”.

In questo momento, per la NASA ci sono davvero solo due opzioni di trasporto tra cui scegliere per far volare gli astronauti verso i confini dello spazio e viceversa. L’azienda di turismo spaziale Virgin Galactic di Richard Branson, che ha sviluppato un aereo spaziale chiamato VSS Unity che può trasportare i passeggeri nello spazio prima di planare verso la Terra. E la società Blue Origin di Jeff Bezos (il capo di Amazon) ha un razzo riutilizzabile chiamato New Shepard che è possibile lanciare nello spazio e farlo tornare, inviando i passeggeri all’interno di una capsula dell’equipaggio che atterra con il paracadute. Finora, la Virgin Galactic ha inviato cinque dipendenti nello spazio sul suo aereo spaziale durante due voli di prova, mentre la Blue Origin ha effettuato solo lanci senza equipaggio.

Nessuna delle due società ha ancora inviato nello spazio clienti paganti.