Rocket Lab è nota per il lancio di piccoli satelliti nell’orbita terrestre, ma l’azienda ha grandi progetti per avventurarsi più in profondità nello spazio, con la sua prima missione sulla Luna prevista per il prossimo anno.

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Grazie a un contratto con la NASA, Rocket Lab invierà in orbita attorno alla Luna un piccolo veicolo spaziale chiamato CAPSTONE per testare come navigare in orbita lunare e aiutare le missioni umane sulla Luna in futuro.

Sarà la missione più ambiziosa mai realizzata da Rocket Lab, che questo fine settimana ha appena lanciato il suo cavallo di battaglia, il razzo Electron, con il suo 12° volo. In totale, l’azienda ha inviato nello spazio fino a 53 veicoli spaziali e finora tutti questi lanci hanno inviato satelliti in orbita terrestre bassa.

 

Ma l’azienda ha cercato il modo di andare oltre.

 

Fin dal primo giorno che sono venuta a Rocket Lab, è stato bellissimo poter lavorare su Electron e continuare a spingere per vedere cosa possiamo fare“, racconta a The Verge Amanda Stiles, la responsabile del programma Moon di Rocket Lab che è stata la direttrice di Google Lunar X Prize. “E so dai più alti livelli dell’azienda che c’è sempre stato un grande interesse ad andare sulla Luna”.

Questa missione si baserà su un pezzo chiave dell’hardware che Rocket Lab ha utilizzato negli ultimi anni: la sua navicella spaziale Photon. Il veicolo cilindrico si trova sulla parte superiore del razzo Electron di Rocket Lab e può anche fungere da satellite personalizzabile che può trasportare nello spazio vari carichi utili e strumenti. “Per gli scopi della maggior parte delle persone, si tratta di un’orbita terrestre bassa, ma è anche flessibile e possiamo aggiornarla e utilizzarla come piattaforma per queste missioni più avanzate”, dice Stiles. “Quindi, questa è la prima versione avanzata di un Photon per questo scopo“.

Per la missione CAPSTONE, Rocket Lab ha aggiunto alcuni aggiornamenti a Photon, in particolare i serbatoi di propellente più grandi e un nuovo motore che la società sta sviluppando chiamato HyperCurie. È una versione del motore Curie stampato in 3D che Rocket Lab utilizza già, ma è stato leggermente modificato per ottenere un po’ più di spinta. Rocket Lab prevede anche di aggiornare alcuni sistemi su Photon, oltre ad aggiungere pannelli solari, in modo che il veicolo possa durare un po’ più a lungo nello spazio.

Photon ne avrà bisogno per portare il CAPSTONE della NASA nell’orbita lunare. Dopo il lancio dal nuovo sito di lancio di Rocket Lab in Virginia, Electron impiegherà per la prima volta la navicella spaziale Photon – con il satellite CAPSTONE montato sulla parte superiore – in un’orbita circolare bassa intorno alla Terra. Da lì, Photon estenderà lentamente la sua orbita, portando il veicolo più lontano dal pianeta. Alla fine, Photon darà sfogo al suo motore HyperCurie e lo metterà in rotta verso la Luna. Tutto sommato, ci vorranno circa otto o nove giorni per raggiungere il punto giusto dove Photon dispiegherà la navicella CAPSTONE, e Stiles dice che il percorso che stanno facendo farà risparmiare a Rocket Lab un po’ di energia lungo il percorso. “E’ un elemento chiave per la missione“, dice Stiles.

Una volta sulla Luna, CAPSTONE tenterà di inserirsi nell’orbita lunare, testando le tecnologie di navigazione e di controllo che potrebbero essere critiche per il futuro. CAPSTONE ha come obiettivo un particolare tipo di orbita attorno alla Luna e questa orbita porterà CAPSTONE entro 1.500 km dalla superficie lunare e fino a 70.000 km. È anche la stessa orbita dove la NASA progetta di costruire un nuovo avamposto lunare chiamato Gateway. Questa lontana stazione spaziale servirà infine come punto di passaggio per gli astronauti, dove potranno vivere e allenarsi per brevi periodi prima di scendere sulla superficie della Luna. Si spera che i dati raccolti da CAPSTONE aiuteranno la NASA ad acquisire una migliore comprensione di come navigare in questa orbita in futuro.

Per quanto riguarda la navicella spaziale Photon, potrebbe avere ancora di più da fare una volta che il satellite CAPSTONE si stacca dal veicolo. Stiles dice che Rocket Lab sta considerando una missione estesa con il veicolo, potenzialmente inviandolo nello spazio interplanetario per dimostrare le capacità di Photon per le missioni future. “Non abbiamo ancora preso una decisione definitiva in merito, ma è qualcosa su cui stiamo sicuramente indagando“, dice Stiles. “Ma la missione primaria è la nostra priorità”.

La missione CAPSTONE potrebbe aiutare a spianare la strada alle missioni Rocket Lab che vanno nello spazio profondo. “Non stiamo guardando solo la Luna, ma anche Venere e Marte, dice Stiles. “Una volta trovata la piattaforma per andare sulla Luna, allora si apre davvero la possibilità di andare in un sacco di posti”. Non è solo Rocket Lab ad essere interessato a mandare piccole sonde nello spazio profondo. Anche Virgin Orbit ha annunciato l’intenzione di inviare una piccola navicella spaziale su Marte, una volta che il suo razzo LauncherOne sarà operativo.

C’è giá stato un precedente per l’invio di piccole navicelle spaziali in mondi lontani. La NASA aveva inviato due piccoli satelliti standardizzati – noti come CubeSats – su Marte insieme al lander InSight dell’agenzia nel 2018. I minuscoli veicoli fungevano da relè, aiutando la NASA a ricevere aggiornamenti in tempo reale sulla sequenza di atterraggio di InSight. Le sonde spaziali pionieristiche hanno dimostrato che i piccoli satelliti possono essere utili in queste grandi missioni interplanetarie come aiutanti, osservatori o comunicatori. Oppure potrebbero essere usati come esploratori, come CAPSTONE, per testare tecnologie che le future navicelle spaziali molto più grandi dovranno padroneggiare quando esploreranno altri mondi.

In definitiva, Stiles dice che ci sono un sacco di opportunità per inviare piccole navicelle spaziali nello spazio profondo, e la gente sta appena iniziando a comprendere appieno ciò che questi piccoli veicoli, lanciati su piccoli razzi, possono fare. “Credo che forse non sia nemmeno venuto in mente a molte persone“, dice Stiles. “Ogni volta che accade, si cominciano ad avere tutti i tipi di nuove idee e nuove missioni a cui cinque anni fa nessuno aveva mai pensato”.