Dopo quasi due decenni di sforzi, la società aerospaziale di Elon Musk, SpaceX, ha lanciato con successo le sue prime due persone in orbita, inaugurando una nuova era di voli umani nello spazio.

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Il volo ha segnato la prima volta che gli astronauti si sono lanciati in orbita da terra americana in quasi un decennio, e SpaceX è ora la prima azienda a mandare in orbita passeggeri su un veicolo privato.

I due astronauti – i veterani della NASA Bob Behnken e Doug Hurley – sono andati nello spazio all’interno del nuovo veicolo spaziale automatizzato di SpaceX chiamato Crew Dragon, una capsula progettata per portare persone da e verso la Stazione Spaziale Internazionale. Legati all’interno dell’elegante capsula a goccia, il duo si è sollevato in cima al razzo Falcon 9 di SpaceX dal Kennedy Space Center della NASA in Florida alle 15.22 di sabato. Il razzo ha lasciato il Crew Dragon in orbita circa 12 minuti dopo. Ora, la coppia di astronauti passerà il giorno successivo in orbita prima di tentare di attraccare alla Stazione Spaziale Internazionale la domenica mattina.

“Bob e Doug, a nome di tutta la squadra di lancio, ringraziano per aver volato oggi con Falcon 9“, ha detto l’ingegnere capo dell’equipaggio Dragon ai due astronauti dopo aver raggiunto l’orbita. “Speriamo che abbiate gradito il viaggio e vi auguriamo una grande missione”. Anche il razzo Falcon 9 di SpaceX è atterrato con successo su una delle navi drone della compagnia dopo il decollo, consentendo un lancio senza intoppi.

Questo lancio è un momento critico per SpaceX, la società formata da Musk con l’espresso scopo di inviare esseri umani nello spazio e costruire insediamenti su Marte. È anche l’ultimo grande test per SpaceX nell’ambito del programma Commercial Crew della NASA. Attraverso questa iniziativa, la NASA ha arruolato due società, SpaceX e Boeing, per sviluppare nuove navicelle spaziali che potessero trasportare regolarmente gli astronauti dell’agenzia da e verso la stazione spaziale. Dopo sei anni di sviluppo e test sul Crew Dragon, SpaceX si è portata avanti nella corsa al lancio degli esseri umani. La missione di ieri è stato l’ultimo grande volo di prova di SpaceX per quel programma, destinato a determinare se il Crew Dragon è pronto a iniziare a trasportare regolarmente gli astronauti della NASA alla ISS negli anni a venire.

Anche se questa missione è considerata un test, ha comunque portato un peso enorme per gli Stati Uniti. L’ultima volta che le persone sono state lanciate in orbita dagli Stati Uniti è stato durante il volo finale dello Space Shuttle della NASA l’8 luglio 2011. Da allora, il razzo russo Soyuz è stato l’unico veicolo disponibile per effettuare voli con equipaggio verso la ISS, e un solo posto sulla Soyuz gestisce la NASA per circa 80 milioni di dollari.

Il programma per l’equipaggio commerciale è stato creato per porre fine alla dipendenza della NASA dalla Russia, ma anche per avviare un nuovo modo di fare affari alla NASA. Per tutta la storia dei voli spaziali, il governo è stato incaricato di supervisionare la progettazione, la produzione e il funzionamento delle navicelle spaziali che portano in orbita gli esseri umani. Con Commercial Crew, la NASA voleva coinvolgere il settore privato. Quando la NASA si è aggiudicata per la prima volta i contratti di SpaceX e Boeing nel 2014, la NASA sperava che i suoi veicoli fossero in volo entro il 2017. I ritardi tecnici e i fallimenti dei test hanno rallentato il programma, ma alla fine SpaceX è arrivato alla pietra miliare di oggi.

“Stanno gettando le basi per una nuova era nel volo umano nello spazio”, ha detto l’amministratore della NASA Jim Bridenstine prima del lancio. “È un’era nel volo spaziale umano dove sarà disponibile più spazio per un numero maggiore di persone”.

In questa missione c’è molto da fare, ma se tutto va bene, il volo potrebbe essere solo l’inizio del viaggio di SpaceX nel volo spaziale umano. La NASA prevede di utilizzare i dati raccolti da questa missione per certificare il Crew Dragon per effettuare viaggi regolari da e per la Stazione Spaziale Internazionale con astronauti a bordo. SpaceX e la NASA puntano già al 30 agosto per il prossimo volo dell’equipaggio Dragon, che trasporterà quattro astronauti: Victor Glover della NASA, Mike Hopkins e Shannon Walker, oltre al giapponese Soichi Noguchi. Questo significa che potremmo entrare presto in una nuova era in cui le aziende private sono quelle che portano abitualmente le persone in orbita terrestre bassa.

Le ambizioni di SpaceX non si fermano qui. L’azienda sta attualmente lavorando a un nuovo razzo chiamato Starship, che un giorno potrebbe portare gli esseri umani verso destinazioni nello spazio profondo come la Luna e Marte. Ci sono molti ostacoli tra questa visione audace e la realtà, ma il successo di ieri è un passo nella giusta direzione per una società che mira a portare le persone nelle profondità del cosmo.

Tutti i nostri sforzi sono direzionati a quel particolare momento in cui lanciare le persone su un’astronave“, ha detto Hans Koenigsmann, vice presidente dell’affidabilità di costruzione e di volo di SpaceX, durante una conferenza stampa. “Ed è un passo enorme”.