Il cancro ai polmoni è una condizione che causa la divisione delle cellule nei polmoni in modo incontrollato. Questo causa la crescita di tumori che riducono la capacità di respirare di una persona.

cancro polmoni

Secondo il Centers for Disease Control, 218.527 persone negli Stati Uniti hanno ricevuto una diagnosi di cancro ai polmoni nel 2015. Una diagnosi precoce può aiutare una persona a cercare una cura, il più presto possibile, nel corso della malattia.

Identificare il cancro ai polmoni nelle sue prime fasi può essere difficile, tuttavia, perché i sintomi possono essere simili a quelli di un’infezione respiratoria, o possono non esserci affatto sintomi.

In questo articolo, spieghiamo la natura del cancro ai polmoni, come riconoscere i sintomi e il modo in cui i medici trattano il cancro ai polmoni prima che diventi pericoloso per la vita.

Che cos’è il cancro ai polmoni?

Il cancro causa alcune mutazioni in cellule altrimenti sane.

In genere, il corpo programma le cellule a morire in una certa fase del loro ciclo di vita per evitare la crescita eccessiva. Il cancro scavalca questa istruzione, facendo sì che le cellule crescano e si moltiplichino quando non dovrebbero.

La crescita eccessiva delle cellule porta allo sviluppo di tumori e agli effetti dannosi del cancro.

Nel cancro ai polmoni, questo modello di crescita eccessiva delle cellule si verifica nei polmoni, che sono organi vitali per la respirazione e lo scambio di gas.

I medici in genere diagnosticano due tipi di cancro ai polmoni, a seconda di come appaiono al microscopio. Una persona ha più probabilità di avere un cancro polmonare “non a piccole cellule” rispetto a quello a “piccole cellule”.

Mentre chiunque può sviluppare il cancro ai polmoni, il fumo di sigaretta e l’esposizione al fumo possono aumentare la probabilità che una persona ne sia affetta. Il cancro ai polmoni può svilupparsi se una persona ha una storia di esposizione a sostanze chimiche inalate o altre tossine.

Anche se questa esposizione a sostanze chimiche e ad altre tossine è avvenuta molto tempo fa, può causare cambiamenti nelle cellule polmonari che portano al cancro.

Sintomi

Nelle persone affette da cancro ai polmoni, i sintomi non sempre si manifestano fino a quando la condizione non ha raggiunto uno stadio successivo.

Tuttavia, alcune persone possono notare dei sintomi, che possono essere collegati a una malattia meno grave e acuta.

Tra gli esempi di questi sintomi ci sono:

  • perdita di appetito
  • cambiamenti nella voce di una persona, come la raucedine
  • frequenti infezioni toraciche, come bronchite o polmonite
  • tosse persistente che può iniziare a peggiorare
  • respiro affannoso
  • mal di testa inspiegabili
  • perdita di peso
  • respiro affannoso

Una persona può anche sperimentare sintomi più gravi associati al cancro ai polmoni. Questi includono forti dolori al petto o alle ossa o tosse con sangue.

Diagnosi

Se un medico identifica una lesione sospetta durante lo screening del cancro ai polmoni, o se una persona presenta sintomi che potrebbero indicare un cancro ai polmoni, sono disponibili diversi test diagnostici per confermare i passi successivi.

Alcuni esempi di questi includono:

Studi di imaging: La tomografia computerizzata (TAC) e la tomografia ad emissione di positroni (PET) potrebbero rivelare aree di tessuto polmonare con tumore. Le scansioni ossee possono anche indicare una crescita tumorale. I medici possono anche utilizzare queste scansioni per monitorare i progressi del trattamento o per assicurarsi che il cancro non sia tornato, dopo un ciclo di trattamento.

Campionamento dei tessuti: Se un medico identifica una lesione sospetta in uno studio di imaging, può raccomandare il prelievo di un campione di tessuto polmonare per il test delle cellule potenzialmente cancerose.

Ci sono diversi modi per prelevare un campione di tessuto, e il metodo spesso dipende dalla posizione della lesione.

Un esempio è quando un medico esegue una broncoscopia, che prevede l’inserimento di uno speciale cannocchiale sottile e illuminato con una telecamera all’estremità. Questo aiuta il medico a vedere la lesione e quindi ad ottenere dei campioni.

Le lesioni meno accessibili nei polmoni possono richiedere una procedura chirurgica più invasiva per rimuovere il tessuto polmonare, come la toracoscopia o la chirurgia toracica video-assistita.

Test di laboratorio: Un medico può anche ordinare un esame dell’espettorato o un’analisi del sangue per verificare la presenza di cancro ai polmoni.

Il medico utilizzerà queste informazioni per determinare quale tipo di cancro ai polmoni può essere presente e in che stadio avanzato è diventata la malattia.

L’importanza di una diagnosi precoce

La diagnosi precoce di cancro ai polmoni può essere un salvavita. Questo perché le cellule del cancro ai polmoni possono viaggiare in altre aree del corpo prima che un medico le rilevi nei polmoni. Se questa diffusione o metastasi ha avuto luogo, rende il trattamento della malattia molto più difficile.

A volte, un medico raccomanderà a una persona di sottoporsi a screening per il cancro ai polmoni. Queste vengono eseguite con uno scanner CT a basse dosi. Non tutti sono candidati a questo screening, ma può aiutare i medici a identificare precocemente il cancro ai polmoni in alcuni individui.

Secondo l’American Lung Association, le persone che possono essere candidate per lo screening del cancro ai polmoni sono quelle che:

  • hanno tra i 55 e gli 80 anni
  • Hanno una storia di 30 anni di fumo, il che significa che hanno fumato un pacchetto al giorno per 30 anni o due pacchetti al giorno per 15 anni
  • Essere un fumatore abituale o un fumatore che ha smesso negli ultimi 15 anni

Stadi

La formazione del cancro indica quanto si è diffuso nel corpo e la sua gravità. Questa classificazione aiuta i medici a sostenere e dirigere il trattamento per ottenere i migliori risultati.

Ogni stadio determina se il cancro si è o non si è diffuso o si è diffuso nei linfonodi vicini. Può anche prendere in considerazione il numero e la dimensione dei tumori.

I linfonodi fanno parte del sistema linfatico, che si collega al resto del corpo. Se il cancro raggiunge questi, può metastatizzare, o diffondersi ulteriormente, diventando più pericoloso.

La stadiazione per il cancro ai polmoni è estremamente complessa ed estesa con diversi sottogruppi all’interno di ogni stadio.

Inizialmente, i medici lo dividono in classificazioni “a piccole cellule” e “non a piccole cellule”.

Le definizioni di stadiazione possono variare, ma i medici in genere mettono in stadiazione il tumore polmonare “non a piccole cellule” utilizzando le dimensioni del tumore e la sua diffusione per guidarli nel seguente modo:

Occulto, o nascosto: Il cancro non si manifesta nelle scansioni per immagini, ma le cellule cancerose possono apparire nel muco o nel catarro e possono aver raggiunto altre parti del corpo.

Fase 0: Il medico trova cellule anomale solo negli strati superiori delle cellule che rivestono le vie respiratorie.

Stadio I: Un tumore si è sviluppato nel polmone, ma è inferiore a 5 centimetri (cm) e non si è diffuso in altre parti del corpo.

Stadio II: Il tumore è più piccolo di 5 cm e potrebbe essersi diffuso ai linfonodi nell’area del polmone, o più piccolo di 7 cm e si è diffuso ai tessuti vicini ma non ai linfonodi.

Stadio III: Il tumore si è diffuso ai linfonodi e ha raggiunto altre parti del polmone e dell’area circostante.

Stadio IV: Il cancro si è diffuso a parti del corpo lontane, come le ossa o il cervello.

Il cancro ai polmoni “a piccole cellule” ha le sue categorie, limitate ed estese, che si riferiscono al fatto che il cancro si è diffuso all’interno o all’esterno dei polmoni.

Trattamento

I trattamenti per il cancro ai polmoni dipendono dalla sua localizzazione e dal suo stadio, così come dalla salute generale dell’individuo.

La chirurgia e la radioterapia sono gli approcci più comuni per il trattamento del cancro ai polmoni, ma sono disponibili altri trattamenti. Ad esempio, i medici spesso trattano il cancro ai polmoni “a piccole cellule” con la chemioterapia.

I trattamenti possibili includono:

La chirurgia: Un medico può operare per rimuovere il tessuto polmonare canceroso e il tessuto nelle aree circostanti dove il cancro può essersi diffuso. Questo a volte comporta la rimozione di un lobo o di un grande segmento del polmone in una procedura chiamata lobectomia.

Nei casi più gravi, il chirurgo può rimuovere un polmone nella sua interezza. Una persona può vivere senza un polmone, ma essere in buona salute prima dell’intervento aiuta a migliorare gli esiti dopo l’asportazione del polmone.

La chemioterapia: Questo trattamento utilizza farmaci per ridurre o eliminare le cellule tumorali. Questi farmaci hanno come obiettivo la rapida divisione delle cellule, il che li rende ideali per il trattamento del cancro.

Il trattamento chemioterapico ha un impatto più significativo sui tumori che si sono diffusi in diverse parti del corpo e che richiedono un attacco a tutto il corpo.

Tuttavia, la chemioterapia è un intervento potente e può avere effetti collaterali, tra cui nausea estrema e perdita di peso.

La radioterapia: Questo approccio utilizza raggi ad alta energia per uccidere le cellule cancerose. Un medico può anche utilizzare le radiazioni per ridurre un tumore prima di rimuoverlo chirurgicamente.

La radioterapia è utile soprattutto per i tumori che si manifestano in un luogo e non si sono diffusi.

Terapia mirata: Si tratta dell’uso di particolari farmaci che mirano in modo specifico ad un particolare comportamento nelle cellule tumorali. Ne sono un esempio i farmaci che impediscono alle cellule tumorali di moltiplicarsi.

Il trattamento del cancro ai polmoni comporta spesso la collaborazione di esperti medici in molti settori. Questi specialisti possono includere:

  • chirurghi
  • oncologi delle radiazioni
  • specialisti nel trattamento polmonare chiamati pneumologi
  • pneumoterapeuti

Prospettive di vita

Il cancro ai polmoni è la principale causa di morte per cancro, secondo l’American Cancer Society. Si stima che 154.050 persone sono morte di cancro ai polmoni nel 2018.

La malattia comporta un rischio di morte più elevato rispetto al cancro al seno, al colon e alla prostata messi insieme. Il cancro ai polmoni è più curabile se diagnosticato nelle sue fasi iniziali.

La prognosi e le prospettive del cancro ai polmoni dipendono dal tipo di cancro e dalla sua diffusione. Le persone dovrebbero parlare con il proprio medico che può fornire una prognosi più accurata, tenendo conto della salute generale dell’individuo e dell’estensione del suo cancro.