Il cancro ai polmoni è la prima causa di mortalità per cancro e per questo motivo è importante sapere come riconoscerlo e come prevenirlo.

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Cancro ai polmoni: La causa principale della morte per cancro

Il cancro ai polmoni è emerso come il principale killer di uomini e donne colpiti da un cancro invasivo, che colpisce mariti e mogli, amici e vicini, causando sofferenza a molte famiglie. Negli Stati Uniti, il cancro ai polmoni ha superato il cancro al seno come la principale causa di morte per cancro nelle donne nel 1987. I decessi per cancro ai polmoni rappresentano un quarto di tutti i decessi per cancro negli Stati Uniti, uccidendo ogni anno più persone del cancro alla prostata, al seno e al colon messi insieme.

Questa malattia è difficile da individuare nelle sue fasi iniziali, e i trattamenti per il cancro ai polmoni nelle sue fasi successive forniscono una prognosi sfavorevole: Quelli il tipo più comune, hanno un tasso di sopravvivenza stimato dell’1 per cento cinque anni dopo la diagnosi. L’altro tipo di tumore polmonare – il tumore polmonare cosiddetto “small cell cancer” – è ancora più aggressivo. Secondo l’American Cancer Society, il tasso di sopravvivenza complessivo per il cancro ai polmoni al 1° gennaio 2014 è di appena il 3%.

Cosa causa il cancro ai polmoni?

La causa esatta del cancro ai polmoni è ancora in fase di studio. È stato dimostrato che alcuni fattori di rischio hanno un ruolo nel causare il cancro alle cellule. I fattori di rischio per il cancro ai polmoni includono il fumo, l’esposizione all’inquinamento atmosferico e la genetica.

Il fumo provoca il cancro ai polmoni?

La causa principale del cancro ai polmoni negli uomini e nelle donne è dovuta principalmente al fumo di sigaretta. Nel 1876 è stata inventata una macchina per fare le sigarette arrotolate e quindi forniva prodotti del tabacco a basso costo a quasi tutti. A quel tempo il cancro ai polmoni era relativamente raro. Il fumo aumentò drasticamente e così anche i tumori polmonari in seguito a questa innovazione. Attualmente circa il 90% di tutti i tumori polmonari sono legati al fumo. I gas, l’inquinamento, le tossine e altri fattori contribuiscono al restante 10%.

Le sigarette e il fumo di sigaretta contengono oltre 70 sostanze chimiche cancerogene. Alcuni degli agenti cancerogeni che si trovano nel fumo di sigaretta includono:

Piombo (un metallo altamente velenoso)
Arsenico (un insetticida)
Cadmio (un componente della batteria)
Isoprene (usato per produrre gomma sintetica)
Benzene (un additivo per benzina)
Il fumo di sigaro è particolarmente pesante sulle nitrosammine specifiche del tabacco (TSNA), considerate particolarmente cancerogene.

Cancro ai polmoni e ciglia

Il fumo di sigaretta danneggia e può uccidere le proiezioni simili a capelli sulle cellule delle vie aeree chiamate ciglia. Le ciglia normalmente spazzano via tossine, agenti cancerogeni, virus e batteri. Quando le ciglia sono danneggiate o distrutte dal fumo, tutti questi elementi possono accumularsi nei polmoni e possono causare problemi come infezioni o cancro ai polmoni.

Tre metodi comuni per lo screening del cancro ai polmoni

Lo screening per il cancro ai polmoni è di solito realizzato utilizzando tre metodi.

Esame fisico

Un esame fisico cercherà segni di respiro affannoso, difficoltà a respirare, tosse, dolore e altri possibili segni di cancro ai polmoni. A seconda dell’avanzamento del cancro, altri segni precoci dei sintomi del cancro ai polmoni possono includere una mancanza di sudorazione, vene del collo dilatate, gonfiore del viso, pupille eccessivamente ristrette e altri segni. L’esame fisico comprenderà anche l’anamnesi del paziente con il fumo e una radiografia del torace.

Esame citologico dell’espettorato

L’esame citologico dell’espettorato prevede l’esame al microscopio del muco del paziente (espettorato).

Esame TAC spirale

Questo metodo di scansione TAC costruisce un’immagine dettagliata del funzionamento interno del corpo. All’interno di una macchina TAC a spirale, vengono acquisite immagini dettagliate delle parti rilevanti del corpo del paziente. Queste immagini vengono poi collegate a una macchina a raggi X per creare immagini 3D degli organi interni del paziente. Queste immagini possono rivelare tumori potenzialmente cancerogeni.

Uno studio di ricercatori ha suggerito che le persone di età compresa tra i 55 e i 74 anni che hanno fumato almeno un pacchetto di sigarette al giorno per 30 o più anni dovrebbero prendere in considerazione l’idea di una TAC a spirale dei polmoni. Nella migliore delle ipotesi, i metodi di screening trovano circa il 30% dei tumori polmonari lasciando il grosso (circa il 70%) dei tumori polmonari non rilevati. Inoltre, alcuni risultati di alcuni test non sono chiaramente diagnostici, il che può portare a preoccupazioni del paziente e a biopsie o interventi chirurgici non necessari.

Diagnosi del cancro ai polmoni

Se i test di screening suggeriscono che una persona ha un cancro ai polmoni, gli esami diagnostici definitivi possono essere effettuati da un patologo. Il patologo esaminerà le cellule polmonari del paziente nell’espettorato, nel catarro, o da un campione bioptico per tipizzare e inscenare il tumore polmonare.

Cancro al polmone: Biopsia

Come già detto in precedenza, un campione di tessuto prelevato dal sospetto di cancro del paziente è di solito il metodo migliore per stabilire una diagnosi definitiva di cancro ai polmoni. In generale, le biopsie polmonari si ottengono sia con l’agobiopsia, sia con una tecnica di broncoscopia polmonare, sia con la rimozione chirurgica del tessuto. Molti altri test possono essere fatti per ottenere maggiori informazioni sulla diffusione del cancro.

Tassi di sopravvivenza del cancro ai polmoni

Le statistiche dell’American Cancer Society si basano attualmente sulle persone diagnosticate tra il 1998 e il 2000, quindi i dati potrebbero non riflettere gli effetti di trattamenti più recenti. I dati indicano che il tasso di sopravvivenza dei pazienti che vivono 5 anni dopo la diagnosi di tumori polmonari dipendeva dallo stadio della malattia.

Al primo stadio era circa il 49% (con rimozione chirurgica, circa il 75%) mentre la sopravvivenza al quarto stadio era circa l’1%. I tumori polmonari a “piccole cellule” sono più aggressivi e i dati, come quelli relativi ai tumori polmonari “non a piccole cellule”, non riflettono gli attuali tassi di sopravvivenza.

Tuttavia, anche alcuni dati raccolti nel 2008 indicano un lento progresso nell’aumento dei tassi di sopravvivenza a 5 anni. Il tasso complessivo di tumori polmonari a “piccole cellule” sia a stadio limitato che a stadio estensivo è di circa il 6%. Il tasso complessivo di tutti gli stadi (da I a IV combinati) di tumore polmonare “non a piccole cellule” è di circa il 15%.

La vita dopo la diagnosi

Dopo una diagnosi di cancro ai polmoni, è normale sentirsi depressi e sconvolti. Tuttavia, la ricerca è in corso ed è possibile sopravvivere e prolungare la vita con il trattamento. Anche con la diagnosi, ci sono prove che le persone che sviluppano uno stile di vita sano e smettono di fumare hanno più probabilità di sopravvivere di quelle che non lo fanno.

Cancro ai polmoni ed esposizione al lavoro

Anche se il fumo comporta il rischio più elevato di provocare il cancro ai polmoni, altre esposizioni ambientali a determinati composti e sostanze chimiche aumentano il rischio di cancro ai polmoni. Agenti come l’amianto, l’uranio, l’arsenico, il benzene e molti altri aumentano il rischio di sviluppare tumori polmonari. L’esposizione all’amianto può causare il cancro ai polmoni (mesotelioma) molti anni dopo l’esposizione iniziale, quindi le persone possono essere a rischio di malattie polmonari per decenni (da 10 a 40 anni).

Prevenzione del cancro ai polmoni

Per la maggior parte dei tumori polmonari, la prevenzione è possibile se una persona non fuma ed evita il fumo passivo. Per i fumatori che smettono – entro 10 anni – il rischio di ammalarsi di cancro ai polmoni scende più o meno allo stesso livello di rischio che se non avessero mai fumato. Evitare altri fattori di rischio (per esempio, alcune sostanze chimiche o composti come il benzene o l’amianto o l’inquinamento atmosferico) può anche impedire ad alcune persone di sviluppare il cancro ai polmoni.